domingo, 3 de julio de 2016

Building Bangladesh Today.

   A Spanish architect shares his professional experience working in Bangladesh and how he has learned from its inhabitants.

   Countries such as India, Bangladesh or Indonesia cannot compete with the first world technology, so use the same ace under the sleeve to entice the globalized world: the enormous amount of unskilled laborers. Hundreds of thousands of people offered in countries such as Singapore or the United Arab Emirates to do the jobs that nobody wants in those places.

   That reality is easy to see in many countries in the region, especially for someone who works hand in hand with them. That is my story, where I shared my life with many of these migrant workers in the world of construction in Asia. Some honest people, eager to work and encouraged to provide a better future for their families; but also with a great uncertainty due to the minimum education they received.

   Because in Asia, when a worker -owing to his lack of training- cannot do something, they usually learn on the ground. Or as they say in the jargon of the industry, at site. With a meeting where I explain how they have to make that part of their job unaware, then I request them the practical example.

   That's my job as an architect. A profession that since early 2015, has led me to work on the construction of a power plant in Ashuganj, a small rural town in Northeastern Bangladesh. These buildings are the main source of income for local families. A construction done by the hands of illiterate people mostly waiting for opportunities in the projects run by Westerners.

   The lessons learned in the lands of Bengal are still rewarding me; however, the social reality to which we are exposed is able to outshine in a few seconds any hint of a smile on our faces.

   Asia is not easy. It always teaches me the bitterest side of life in the most natural way. Still, my eight years here my profession have become a real passion. Its people have taught me to design something can also give you happiness, and that is now the most important of my occupation.

   Because the architecture, here in Asia, is an occupation rather than a job. In a world where there are just jobs and it seems that to talk about occupations are something totally obsolete.

   May to change the world is a daunting task and it begins in the ability to influence our immediate environment. An issue that demands a lot of flexibility in the way we think and communicate. Here are three examples I have lived in this work:

1. The color of the sky.

   Sometimes a simple mistake can create a major conflict with the client unless you have good tools to make it as the best decision.

   My first contact with Bangladesh occurs his capital, Dhaka. Its wide avenues exhibit less colorful advertising the clothing of its citizens. The colors matter a lot in this country, not only just for the large fashion brands that produce here to dress the rich countries of the world.

   When the Bangladeshi client called me to say I had changed in one of the buildings of the complex light gray to sky blue color that he found it cheerful but out of place, I already had my exercises done to justify him my apparent error. The first thing I did was to ask him to apologize me since I was forced to talk about architecture on the roof top of the same building.

   The color is due to two reasons. First, in memory of all the hours that the hand of Bangladeshi workers had passed under the clear blue sky that characterizes this place discussing the construction details till the huge building was built. And second, by adopting transparency till merge the building with its blue color of the sky to make it disappear.

   The idea of mimicry with the environment has been used many times in the modern Europe. Finally it was accepted by client. I was pretty happy to talk with a person who is interested in architectonic concepts since they are hard to find. 

2. The brick wall.

   Innovation does not always mean being creative. Simply enter a foreign idea in Ashuganj for a revolution. The ceramic brick is very typical in Bangladesh. Its production is high in the dry season and disappear when rains come.

   Our residence is close to an engine plant. His constant noise fills the hours of rest we have. To minimize the sound, I raised a wall with an air chamber inside with the hands of local people. Bangladesh is a terribly humid place. The wall needed step ventilation and natural light. I put the first bricks using my own hands because the workers did not understand my drawings. The placement of the bricks was different to the local own way to build.

   Days later to the erection of the brick wall started, I got up to take my breakfast.  I found the local contractor, Mr Jewel, waiting for me. The wall was almost finished and new customers requesting him to build the same wall in another areas of Ashuganj. The Bangla was really happy, then he started to call me teacher.

3. The water pipe.

   Bangladesh shows lower levels where the human being moves in the most extreme way. Outside the official area of the project, there are plenty of girls rummaging small pieces of bricks emerging from the sands of our daily excavations. They scamper down the street where we are burying large water pipe at the same times that their nonexistent schedules to go to school. Girls who may not have option of leaving the first echelon offering human life, misery.

   The water table of this land is very high and is increasing. These lands are shrinking rapidly due to climate change. The work becomes a technical challenge for a country with many constraints since it is in the early stage of the development. Just the perfect moment to make wonderful a country.

   Build in Bangladesh means handholding the contractor, which means writing the work activities as instructions to follow. This is a paper that does not occupy more than one side of a sheet. I call it as strategic language and assures me to achieve the project goals. I used to pass it to all local engineers who work with me on the project.

   When I give the order to begin excavations in the early morning, girls are just ready to find that gold pieces packaged in ceramic brick that can solve them food of the day. In the afternoon, the Bangla engineer appreciates my help in details step by step. Thus he began to believe the success of his company work.


   I came to Ashuganj in April 2015. The land was nothing and now it has become a place thanks to the hands of their workers. Like them, I am totally fascinated with the result of the hard work so magnificent. Cities as beautiful as Venice or Lisbon were also erected on lands similar to this one.

   People from Bangladesh does not forget the trauma that still haunts them the fateful April 24, 2013. The greed and human need staged one of the greatest catastrophes of globalization. An eight - stories commercial building, the Rana Plaza, collapsed. This drama, which left at least 1,127 people dead and 2,437 others injured, put in check the overall production process chain. Bangladesh was on the cover of all the media in the world for a few days. But now this green country and his people are writing their own history in capital letters. Now Bangladesh matters to the West.

   During my stay in this land I have had the opportunity to meet in person his Nobel Peace Prize, Muhammad Yunus. In one of his famous seminars, Professor Yunus gave me about 15 minutes to exchange our experiences working with disadvantaged people in the country. He said: "The poor are like bonsai trees. When the best seed of the tallest tree is planted in a small pot, a replica of the tallest tree is obtained but only a few centimeters high. There is nothing wrong with the seed that was sown; only the base of soil has been insufficient. The poor are like bonsai trees. There is nothing wrong in their seeds, but society never given the proper foundation to grow in it".

   From our conversation he emphasized not only that education is the essential weapon of disadvantaged against the dominant system that excludes them, but also organization is the cornerstone to exit marginal situations caused by poverty. Hence he let me see that the solution is not only the money spent to make improvements in disadvantaged communities, the real change starts helping selflessly to the disadvantaged people to know about their own qualities and abilities to get out ahead.

   My greatest satisfaction is to see these workers, who had no faith in achieving its mission, approaching me to thank my help given once they reached the project target. In short, to paraphrase Henry Ford, there is only happiness when we realize that we have accomplished something.

Miguel Vélez is a passionate architect from Spain working in Asia since 2008. He has participated in many large - scale projects in different Asian countries for multinational companies. 

jueves, 14 de abril de 2016

#2wTREE_011 - Así se construye Bangladesh.

   "Países como India, Bangladés o Indonesia no pueden competir con el primer mundo en tecnología, por eso usan el mismo as en la manga para seducir al mundo globalizado: su enorme cantidad de mano de obra no especializada. Cientos de miles de personas que se ofrecen en países como Singapur o..."

   "Así se construye Bangladés" fue mi artículo de colaboración con la sección "En Primera Línea" del suplemento digital PLANETA FUTURO del periódico EL PAÍSFue publicado el pasado 4 de abril de 2016.

   Las ideas descritas en el artículo fueron expuestas en la charla coloquio
"El Otro Lado" para la Biblioteca Municipal de Torre de Juan Abad en Ciudad Real organizada por 2wTree. Fue el pasado día 5 de Noviembre 2015 a las 5:30h. de la tarde en el salón de lectura principal y la puedes ver aquí.

   Un fuerte abrazo a todos,    

   Miguel Vélez.

jueves, 21 de enero de 2016

Ashuganj, y el agua nos educó.

"Ashuganj, water on the road" por 2wTree.

   Esta entrada responde a la mera satisfacción de publicar el trabajo final realizado para el primer módulo del curso “Creatividad, diseño e innovación: Técnicas y herramientas” impartido por la Universidad Nacional Autónoma de México y Universidad del Estado de Arizona vía online a través de Cousera. 

   La tarea se trataba de crear un producto y/o infraestructura en función a un problema dado, el cual era descrito de la siguiente forma: “En la temporada de lluvias hay problemas de encharcamientos e incluso inundaciones y deslaves en la ciudad. Ello implica problemas de viviendas, tráfico y baches. ¿Qué solución de infraestructura propones?”. En mi caso, me he permitido ajustar el enunciado al lugar donde trabajo ahora, Ashuganj, exponiendo los seis puntos a desarrollar en el trabajo de la siguiente manera:

1. Búsqueda del caos.

   Ashuganj es una pequeña ciudad de carácter rural al noreste de Bangladesh. A pesar de las enormes infraestructuras eléctricas que se están construyendo su población es pobre y con un nivel escaso de educación. Hay gran cantidad de niños rebuscando pequeños trozos de ladrillos que salen entre las arenas resultantes de las excavaciones diarias realizadas por la maquinaria de construcción. Niños que corretean por las calles en horarios lectivos que no existen para ellos. Niños que no son educados y viven en el primer escalafón que ofrece la vida humana, la miseria, sin recibir una educación gratuita que los forme mientras sobreviven en unas tierras polvorientas cuando dejan de estar completamente inundadas durante la temporada de lluvias y los terrenos menguantes debido al cambio climático donde viven.

Un grupo de niñas madrugadoras de la ciudad Ashuganj.
2. Identificación de hechos.  

   Uno de los mayores problemas principales de su población radica en la debilidad sistema educativo que sufren la mayor parte de los ciudadanos de estas comunidades rurales. Tras hablar con mucha gente local, amigos y conocidos venidos de la capital Dhaka y occidentales que trabajan en Ashuganj, parece que reforzar el sistema educativo y hacerlo llegar a la máxima población posible, es vital para poder mejorar la calidad de vida de esta una sociedad tremendamente más castigada por la necesidad de sobrevivir que por la falta de hambre, ya que las tierras de Bengala son tan fértiles como para llenar todos los estómagos de su población.

3. Definición del problema. 

Niñas buscando trozos de ladrillo de las excavaciones.

   Trabajando con la gente local observo que tienen rasgos comunes tales como su inocencia, inseguridad, falta de confianza, sumisión, mentalidad confusa,… Todo ello, son rasgos que definen la personalidad de cada individuo y que se pueden ser aprendidas recibiendo educación desde una edad temprana. Pero, ¿qué hacen la mayoría de los niños en edad temprana? Aquí, más que jugar en la calle buscan trozos de ladrillo que hay mezclados en los terrenos arenosos que pisan con la finalidad de incrementar su resistencia, especialmente en época de lluvia donde esos pequeños trozos de ladrillo cerámico salen con mayor facilidad a la superficie debido al agua absorbida. En mi opinión, algo falla en esta comunidad cuando es más normal para un niño levantarse temprano y buscar piedras en la calle que recibir educación en el colegio. El ser humano tiene la necesidad de socializar, de permanecer con sus iguales y compartir momentos juntos en algún lugar que le sirva de reunión. Esta imagen se repite a diario, los niños permanecen juntos andando por las calles del pueblo y carecen de un lugar que les permita celebrar alguna actividad con la que pueden desarrollar su intelecto reuniéndose bajo cubierto. 

4. Búsqueda de ideas.

   En muchas de las conversaciones junto a otros compañeros de trabajo, han salido ideas sobre cómo mejorar las condiciones y oportunidades para el desarrollo de estos niños, las cuales se enumeran a continuación: 

  • La creación de un lugar con techo que sirva de punto de encuentro y/o reunión.
  • Sesiones de training en grupo para compartir nuestros conocimientos de manera práctica para sus quehaceres diarios.
  • Los extranjeros que aquí trabajamos, al ser mano de obra altamente especializada, podríamos ejercer de profesores en nuestro tiempo libre de manera voluntaria.
  • Clases de aprendizaje de inglés para mejorar la comunicación básica con personas de distintas nacionalidades.
  • En la época de lluvias se podría usar las barcas grandes y abandonadas que hay en el puerto del río como aulas de estudio flotantes.
  • Mejorar la instalación portuaria del rio añadiéndole un valor adicional como centro de estudio. Actualmente usado sólo como muelle de carga y descarga mejorando la creación ciudad. 
  • La movilidad de las barcas desplazándose a otros puertos situados en los diferentes asentamientos existentes a lo largo del río para desarrollar la misma función creando una red de enseñanza en los márgenes del río.  

Interior de uno de los barcos abandonados en el puerto de la ciudad. 
5. Búsqueda de soluciones.

   Las propuestas se evaluaron diseñando la siguiente una rúbrica consiguiendo la siguiente puntuación que se muestra en el cuadro: 



Punto de Encuentro

Sesiones de training

Barcas Aula de Estudio


 Bajo coste.


3 (0.9)

10 (3)

10 (3)

6 (1.8)

 Facilidad de montaje y construcción.


2 (0.4)

10 (2)

10 (2)

7 (1.4)

 Estimula la diversión mientras los niños aprenden


10 (2.0)

10 (2)

10 (2)

7 (1.4)

 Estimula la relación entre los diferentes asentamientos a lo largo del río.


2 (0.2)

2 (0.2)

10 (1)

10 (1)

 Genera Ciudad.


8 (1.6)

4 (0.8)

10 (2)

10 (2)


25 (5.1)

36 (8.0)

50 (10)

40 (7.6)

   La tabla mostró la mayor puntación por unanimidad a la transformación de los barcos abandonados en aulas de estudio, seguido de las sesiones de training para la gente local impartidas por el personal extranjero trabajando en la cuidad, seguida muy de cerca por las sinergias que origina la movilidad de la propuesta a lo largo de los asentamientos existentes a lo largo del rio.
Occidental feliz jugando con una niña local. 
   El resultado del análisis muestra la transformación en aulas de estudio de antiguos barcos existentes en los puertos de los diferentes asentamientos como eje central que articula la propuesta. Dichos barcos se presentan como un punto de encuentro techado donde los niños puedes divertirse mientras se educan y/o aprenden diferentes disciplinas impartidas en el tiempo libre de la mano de obra foránea desplazada a ese lugar. Los barcos, bien se hallen situados en el mismo puerto o en lugares estratégicos a definir a lo largo del paso del río por la ciudad, van creando nuevas actividades de interactuar generando así una manera adicional de generar ciudad. La movilidad que ofrecen los barcos estimula las relaciones con los diferentes asentamientos de la zona y genera nueva sinergias con la posibilidad de mejorar y desarrollar las condiciones de vida de la gente.
6. Logro de la aceptación.

   Los usuarios de esta infraestructura creada son los niños y niñas en situación de exclusión social que no tienen acceso a una educación digna. A estos pequeños les encanta tratar con foráneos occidentales ya que no es muy normal verlos en Bangladesh. Esto hecho sirve como reclamo para atraer a los a los barcos-aula de estudio y así tenerlos recogidos durante algunas horas en lo que podría resultar un espacio con un carácter más didáctico. Ahí recibirían disciplina y aprendizaje para sus quehaceres diarios impartida por los foráneos residentes en la ciudad durante su tiempo libre. La movilidad que ofrece el barco creará una conexión con otras ciudades incrementando el conocimiento en las aldeas y los muchos puertos existentes a lo largo de los márgenes del río tendrán un valor añadido al no limitarse a las principales actividades de carga y descarga.

"We all are kids and always playing around" por 2wTree.